Alors que les crypto-monnaies telles que Bitcoin deviennent une partie de plus en plus établie du paysage financier, les banques centrales ont commencé à explorer plus sérieusement le potentiel plus large de la monnaie numérique.  Avec un flot de livres blancs, de groupes de travail et d'ateliers, les banques centrales de Nouvelle-Zélande, du Royaume-Uni, de Hong Kong, de l'UE, des États-Unis et d'ailleurs se demandent s'il est logique de créer leur propre monnaie numérique.  La monnaie numérique souveraine peut présenter de nombreux avantages, mais n'est pas sans risques.  Alors que le cash se transforment en chaînes de uns et de zéros, quel avenir pour les consommateurs et les entreprises ?

De nos jours, les banques centrales du monde entier sont obsédées par l'idée de la monnaie numérique. Plus précisément, ils sont de plus en plus intrigués par l'idée des monnaies numériques des banques centrales (En anglais CBDC : Central Bank Digital Currencies), qui sont essentiellement des versions numériques des monnaies fiduciaires traditionnelles. Certaines banques centrales, comme la Banque populaire de Chine, pilotent déjà des CBDC tandis que d'autres, comme la Banque d'Angleterre, sont encore en phase exploratoire.

Mais qu'est-ce qu'une CBDC et qu'est-ce que cela signifierait pour notre vie financière de tous les jours ?

Les CBDC, c'est quoi au juste ?

Les CBDC peuvent être déroutantes car la plupart des monnaies fiduciaires – dollars, livres, euros, yens, etc. – existent déjà principalement sous forme électronique. Alors que la Réserve fédérale américaine fait état d'une offre mondiale en dollars de près de 20 000 milliards de dollars, seuls 2 000 milliards de dollars environ prennent la forme d'espèces physiques. Le reste n'est que des chiffres sur les bilans électroniques – des dollars numériques. Cependant, ce n'est pas de cet argent que les banques centrales parlent lorsqu'elles parlent des CBDC. Pour comprendre pourquoi, nous devons comprendre d'où vient l'argent.

Les dollars existants (ou livres ou euros ou yens) sont généralement créés par des prêts bancaires commerciaux au sein de systèmes bancaires à réserves fractionnaires, et les actifs et passifs impliqués sont détenus dans les bilans de ces banques et de leurs clients. Les banques centrales jouent un rôle clé dans ce processus à travers les réserves que les banques doivent détenir sur leur compte et à travers leurs opérations d'open market, mais ce sont les banques commerciales qui créent la plus grosse partie de la masse monétaire.

En revanche, dans le cas d'une CBDC, le passif serait détenu par la banque centrale, qui émettrait directement le jeton numérique. La banque centrale – plutôt qu'une banque commerciale – devrait alors maintenir des réserves pour couvrir ce passif. En théorie, une CBDC pourrait désintermédier entièrement les banques – les citoyens individuels pourraient détenir directement leurs économies de CBDC sur un compte auprès de la banque centrale, éliminant ainsi le rôle des banques en tant qu'institutions dépositaires.

En pratique, cependant, cela est extrêmement improbable car cela déstabiliserait gravement le système bancaire. Au lieu de cela, nous pouvons considérer les CBDC comme un remplacement numérique des billets de banque – des dollars numériques hypothétiques seraient susceptibles de circuler dans l'économie via des intermédiaires financiers de la même manière que les espèces traditionnelles. 

Cette approche n'est pas sans précédent – ​​les banques centrales créent déjà de la monnaie électronique exactement de cette manière. Cependant, cette monnaie numérique est mise à la disposition exclusivement des banques et autres institutions financières. Une CBDC impliquerait de rendre la monnaie électronique de banque centrale accessible à tous.

Il ne s'agit pas d'une crypto

Il est important de noter que les CBDC ne doivent pas être confondues avec les crypto-monnaies, telles que Bitcoin, qui sont des jetons numériques créés par un réseau distribué ou une blockchain à l'aide d'outils cryptographiques.

Alors que les crypto-monnaies sont décentralisées, les CBDC sont centralisées ; alors que les crypto-monnaies offrent l'anonymat, les CBDC permettraient aux banques centrales de savoir exactement qui détient quoi. Alors que les crypto-monnaies sont généralement créées à l'aide de la blockchain, les CBDC fonctionneraient probablement sur différentes plates-formes technologiques (bien que l'utilisation de la blockchain ne soit pas impossible).

Les CBDC ne sont pas non plus des stablecoins, qui sont une forme de crypto-monnaie liée à un autre actif – un exemple populaire est Tether, qui est lié au dollar américain un à un et soutenu par des réserves en dollars. Une CBDC ne serait pas liée à une monnaie fiduciaire ; ce serait la monnaie fiduciaire. Une version CBDC d'un dollar serait la même chose qu'un billet d'un dollar.

Alors, pourquoi faire ?

Si les CBDC sont, pour l'essentiel, conceptuellement équivalentes aux billets de banque traditionnels, quel est l'avantage de les créer ?

La réponse, bien sûr, est qu'il s'agirait de véritables formes de monnaie numérique. Théoriquement, ils pourraient être échangés instantanément et pourraient traverser les frontières de manière transparente et rapide. Les paiements de la CBDC pourraient être traités instantanément via l'infrastructure de la banque centrale, réduisant considérablement le coût des transactions. Les CBDC pourraient également être un moyen pour les gouvernements de contrôler plus directement les flux d'argent – ​​lors de la prochaine crise, par exemple, des paiements de relance instantanés pourraient être émis directement aux citoyens utilisant la CBDC.

Le mauvais côté

Comme indiqué, malgré leurs avantages potentiels, les CBDC ont aussi leurs risques.

L'une des plus importantes serait la déstabilisation de l'ordre financier existant, qui repose sur une relation très spécifique entre les banques centrales et les banques commerciales. Pour cette raison, les banques centrales doivent aborder les CBDC avec prudence.

En Chine, par exemple, où la Banque populaire de Chine pilote un yuan numérique dans diverses villes, l'État a pris soin d'impliquer des intermédiaires financiers – y compris des banques et des entreprises technologiques avec des opérations de paiement majeures comme WeChat – pour assurer une transition en douceur. Un projet pilote européen de CBDC entre la Suisse et la France s'est montré tout aussi prudent : il se concentre sur le marché des prêts de gros et se veut une preuve de concept et un test technologique.

Les CBDC peuvent également avoir des conséquences imprévues pour les marchés des changes. La CBDC chinoise, par exemple, vise en partie à contester la domination du dollar – si le yuan numérique devient le principal outil de paiement en Chine, les entreprises étrangères devront l'adopter pour faire des affaires, ce qui pourrait avoir un impact sur le rôle du dollar.

Les autres inquiétudes incluent les problèmes de confidentialité, les problèmes de blanchiment d'argent et de fraude, la cybersécurité, etc. Les gouvernements – en particulier dans les pays démocratiques – devront impliquer le public et le secteur financier dans tout projet de CBDC, et cela pourrait prendre des années avant que la monnaie numérique ne devienne une partie intégrante du système monétaire. Cependant, étant donné l'intérêt accru pour le sujet, l'avenir pourrait être plus proche que nous ne le pensons.

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